Dopo oltre due settimane dall'invasione dell'Ucraina da parte della Russia e le domande sulla credibilità della potenza aerea russa nel conflitto si rifiutano semplicemente di scomparire.

A seguito di un apparente aumento delle perdite di aerei russi durante il fine settimana, non è chiaro cosa porterà la prossima fase dei combattimenti per le forze aerospaziali russe, o VKS. Con l'avanzata russa ostacolata dall'ostinata resistenza ucraina, crescono i timori che la guerra aerea stia ora entrando in una nuova fase di bombardamenti, con un alto potenziale di vittime civili. Nel frattempo, il Dipartimento della Difesa degli Stati Uniti valuta che lo spazio aereo sopra l'Ucraina rimane contestato, con una quantità significativa di capacità di combattimento aereo e difesa aerea dell'Ucraina ancora intatta. Ci sono indicazioni che la Russia potrebbe rivolgersi a una più solida campagna di distruzione delle difese aeree nemiche al fine di interrompere la capacità dell'Ucraina di continuare a contestare il suo spazio aereo.

Quando la guerra è iniziata nelle prime ore del 24 gennaio, c'erano aspettative che il VKS sarebbe stato in prima linea, avendo ammassato i suoi armamenti vicino ai confini dell'Ucraina, e specialmente in Bielorussia, nei giorni e nelle settimane precedenti. Inoltre, la quantità di aeromobili già a disposizione del VKS nelle basi alla portata degli obiettivi ucraini era significativa anche prima di tale accumulo. Le valutazioni dell'intelligence occidentale stimano che il numero di aerei da combattimento VKS avanzati nella regione sia di circa 300. Nel frattempo, si pensava che il numero totale di tutti gli aerei da combattimento nell'inventario dell'Ucraina fosse inferiore a 100, con un numero significativamente inferiore di aeromobili in grado di volare ed essere efficaci.

Filmati ufficiali delle operazioni ad ala rotante delle forze aerospaziali russe nella cosiddetta "operazione militare speciale" in Ucraina:

Molti osservatori, quindi, stavano aspettando che il VKS aiutasse a "abbattere la porta" prima dei previsti avanzamenti sul terreno, distruggendo le capacità di combattimento della molto più piccola aeronautica ucraina ed eliminando la maggior parte delle forze di terra del paese sistemi di difesa aerea inclusi. Non è chiaro se ciò avrebbe comportato una campagna combattuta in tutta l'Ucraina, o se invece il VKS avrebbe contribuito a creare "corridoi" ripuliti e sicuri attraverso i quali le forze di terra potessero passare.. Alla fine, nessuno dei due si è materializzato.

Così com'era, aeroporti chiave e radar di allerta precoce intorno all'Ucraina erano nell'elenco degli obiettivi per le prime ondate di attacchi nelle prime notti di guerra. Ma il VKS non sembra essere stato pesantemente coinvolto. Al di là del relitto di un missile anti-radiazioni Kh-31P (AS-17 Krypton) dopo il raid della serata di apertura, c'erano poche sostanziali prove di qualsiasi tipo di attività offensiva VKS. Invece, è stato lasciato ai missili da crociera russi - lanciati da navi in mare e da lanciatori a terra - e ai missili balistici a corto raggio, di condurre questi attacchi. Sebbene le comunicazioni dei bombardieri a lungo raggio russi siano state rilevate, finora non abbiamo prove concrete che questi velivoli fossero impiegati come piattaforme di lancio di missili da crociera.

Sembra molto probabile che i comandanti del VKS (così come altri militari russi) siano stati effettivamente sorpresi quando hanno ricevuto gli ordini di invasione. Forse, il piano di guerra è stato persino nascosto a tutti tranne che agli ufficiali militari più anziani. Justin Bronk, Research Fellow for Airpower presso RUSI, e tra i più attenti osservatori della recente modernizzazione del VKS e del suo potenziale di combattimento, ha dichiarato: “In quanto tale, potrebbero aver semplicemente dato troppo poco tempo di preavviso alla prima linea del VKS, unità di caccia, per mettere in sequenza i programmi di manutenzione, armare i velivoli, istruire i piloti e sviluppare un piano di missione per operazioni di attacco su larga scala e [contro-offensive aeree ]”.

Anche dopo i primi giorni di intensi attacchi missilistici, il VKS è stato a malapena visto. Invece di dare seguito a incursioni negli aeroporti e nei siti di difesa aerea, la potenza aerea tattica russa è apparsa inattiva, con limitate eccezioni lungo il confine e nell'est dell'Ucraina e missioni limitate in altre aree. Ciò che restava dell'aviazione ucraina era ancora in grado di volare in aria.

Nei primi giorni della guerra, i MiG-29 e i Su-27 ucraini a bassa quota sopra le loro città "di origine" divennero armi distintive del conflitto e importanti stimoli morali. Il motivo per cui non sono stati schiacciati dai caccia russi numericamente e tecnologicamente superiori nella regione rimane sconcertante.

Combattenti d'attacco Su-34 delle forze aerospaziali russe coinvolti nell'operazione ucraina armati di più bombe "stupide" non guidate:

D'altra parte, negli ultimi giorni ci sono stati alcuni sviluppi che suggeriscono che il VKS potrebbe ancora adottare un approccio diverso per combattere in Ucraina, almeno quando si tratta di neutralizzare le ancora potenti difese aeree del paese.

Mentre un aereo A-50 Mainstay di preallarme e controllo aereo (AEW&C) ha sede in Bielorussia da qualche tempo, è stato più recentemente affiancato da un altro esempio. Ciò suggerisce che il VKS spera ora di fare un uso migliore di questa capacità, completamente assente dall'aviazione ucraina, che fornirebbe una migliore copertura di sorveglianza dello spazio aereo sul paese. In questo modo, tutto ciò che resta della resistenza dell'aeronautica ucraina nei cieli potrebbe essere affrontato meglio, sia trasportando i combattenti su pattuglie aeree da combattimento o trasmettendo le coordinate di puntamento ai sistemi missilistici terra-aria a terra.

Uno sviluppo intrigante riguarda la comparsa di non meno di 42 biplani VKS An-2 alla base aerea di Seshcha nell'oblast di Bryansk, che condivide un confine con l'Ucraina settentrionale. Si è ipotizzato che questi velivoli antiquati potessero essere utilizzati come esche non solo per sopraffare le difese ucraine, ma potenzialmente anche per rivelare la posizione di emettitori radar che potrebbero quindi essere colpiti da armi anti-radiazioni, attaccati con munizioni distanziate o bloccati con contromisure. Questa è una delle numerose teorie, ma potrebbe essere supportata dal dispiegamento di velivoli di disturbo Il-22PP e una piattaforma di intelligence elettronica Il-20M nella stessa base.

Un altro segnale che il VKS potrebbe essere pronto a compiere uno sforzo più deliberato per garantire la vera superiorità aerea sull'Ucraina è il recente video, girato in una base aerea russa, senza nome, coinvolta nella campagna, degli intercettori MiG-31BM pronti per l'azione. Si dice che i radar di questi velivoli siano in grado di rilevare bersagli delle dimensioni di un caccia a quasi 150 miglia, mentre i suoi missili R-37M, se disponibili, hanno una portata segnalata di 124 miglia. Anche il più vecchio missile R-33 ha una portata di quasi 70 miglia, il che consentirebbe ai MiG-31 di ingaggiare aerei ucraini da ben oltre la portata dei propri missili.

Potenzialmente, i MiG-31 potrebbero operare in combinazione con i sistemi missilistici terra-aria (SAM) russi a lungo raggio che sparano oltre il confine dalla Russia o dalla Bielorussia. Questi sistemi SAM hanno anche coaudiuvato le pattuglie aeree da combattimento della NATO in Polonia e Romania, in un chiaro segnale all'alleanza. Combinati, i MiG-31 e i SAM potrebbero essere in grado di costringere l'aviazione ucraina a operare ad altitudini molto basse, riducendo notevolmente la loro consapevolezza situazionale e rendendoli più vulnerabili al fuoco a terra e ai sistemi di difesa aerea puntuale. Tuttavia, fino a ieri, i funzionari del Pentagono hanno ancora valutato che l'aviazione ucraina aveva a disposizione la maggior parte del suo inventario di aeromobili prebellico, nonché vari sistemi di difesa aerea a terra.

Un recente video rilasciato dal Ministero della Difesa russo mostra ora anche i caccia multiruolo Su-35S armati di missili anti-radiazioni della serie Kh-31P, forse riflettendo uno spostamento verso una nuova enfasi sull'erosione della capacità di combattimento delle difese aeree ucraine. D'altra parte, va ricordato che tali video potrebbero anche essere utilizzati per suggerire un livello di precisione del targeting che non riflette la realtà operativa. Dopotutto, oltre alle incertezze sulle scorte disponibili di armi a guida di precisione, l'esperienza della campagna siriana suggerisce che anche il numero di equipaggi qualificati per utilizzare questo tipo di armi potrebbe essere limitato.

Aerei da combattimento Su-35S delle forze aerospaziali russe schierati in avanti in Bielorussia, armati di missili aria-aria e missili Kh-31P:

Anche con equipaggi addestrati e armi a guida di precisione disponibili, il concetto generale di operazioni significa che è improbabile che il VKS raggiunga i livelli di precisione di un braccio aereo occidentale, soprattutto data la quasi totale mancanza di pod di puntamento a disposizione dei suoi combattenti tattici. La ragione di questa lacuna nell'inventario è in parte storica, senza una tradizione di caccia multiruolo che avrebbero potuto essere incaricati di attaccare bersagli a terra così come quelli in aria con uguale competenza, e per i quali alla fine sarebbe stato un baccello, POD, di mira una priorità. Il confezionamento di una tale capacità in un pod aerodinamico è stato anche un problema tecnologico per la Russia che da allora è stato superato, ma non in un'applicazione ampiamente utilizzata.

Di conseguenza, i jet da attacco al suolo dedicati dell'era sovietica avevano sistemi di puntamento integrati, con alcuni svantaggi intrinseci di conseguenza, specialmente in termini di obsolescenza. Ora, il budget per la difesa e la sbornia tattica e tecnologica, significa che la maggior parte della nuova generazione di combattenti multiruolo in genere non è dotata di sistemi di puntamento integrati o podded. Tutto ciò ha avuto un impatto anche sullo sviluppo di armi aria-terra mirate con il laser, con il targeting della TV a bordo più ampiamente adottato per qualsiasi cosa al di là dei ruoli anticarro. Ciò ha reso le armi a guida di precisione esistenti più complesse e meno flessibili.

Allo stesso tempo, sembra esserci una mancanza di controllori aerei avanzati (FAC) a terra per dirigere gli attacchi aerei dei jet tattici russi. Questa è chiaramente una questione di dottrina, oltre che di interoperabilità e formazione. Questo, combinato con la continua minaccia ad alta quota e la necessità di individuare visivamente bersagli a bassa quota, sembra aver spinto i caccia nell'inviluppo dei MANPADS.

I manpads sono trasportarbili e possono colpire un aereo a 6 chilometri di distanza
I manpads sono trasportarbili e possono colpire un aereo a 6 chilometri di distanza

È degno di nota, nel frattempo, che nei primi giorni della guerra aerea, e nonostante molte affermazioni da parte ucraina, c'è stato forse solo un caso verificato di un jet ad ala fissa VKS che è stato abbattuto (un caccia d'attacco Su-34 che è caduto il 1 marzo, vicino a Kharkiv, apparentemente vittima di colpi sparati da terra). Il fatto che le perdite siano aumentate in modo significativo da allora, e soprattutto durante il fine settimana, potrebbe semplicemente riflettere un ritmo molto aumentato delle operazioni VKS; ma senza l'accesso a più dati sui numeri di sortita, è difficile da confermare.

Tutto sommato, tuttavia, la guerra aerea sull'Ucraina finora non ha dipinto il VKS in una luce complementare. Tutt'altro, in effetti. Le accuse familiari di scarso addestramento, tattiche obsolete, accesso limitato a capacità di attacco di precisione, bassi livelli di integrazione e disprezzo per evitare vittime civili sono ancora una volta in primo piano mentre gli analisti valutano le prestazioni del VKS finora.

Nel titolo di un articolo provocatorio della scorsa settimana, Justin Bronk ha chiesto: "L'aeronautica russa è effettivamente incapace di operazioni aeree complesse?"

La risposta a cui è arrivato è stata un "sì" qualificato. In particolare, Bronk ha indicato i seguenti fattori come prova del fatto che il VKS attualmente non è in grado di effettuare il tipo di operazioni aeree complesse come quelle che abbiamo visto condurre dalla NATO e altre forze aeree occidentali negli ultimi anni:

  • 1. Nonostante la vasta esperienza in Siria, il VKS è abituato a operare in piccole formazioni di tipi di aeromobili simili e non ha la capacità di allestire formazioni grandi e complesse contro minacce credibili alla difesa aerea.
  • 2. La maggior parte dei piloti VKS è ancora molto indietro rispetto ai loro omologhi occidentali in termini di ore annue di volo: circa 100, se fortunati, rispetto a circa il doppio di quello della NATO. Quando non vola, l'equipaggio russo non ha accesso ai simulatori di alta qualità e ad altri ausili per l'addestramento a terra delle loro controparti occidentali.
  • 3. Un'apparente riluttanza o incapacità di affrontare i restanti sistemi di difesa aerea a terra di livello medio e basso ucraini significa che il VKS perde l'accesso alla potenziale superiorità aerea. Allo stesso tempo, volando principalmente a bassa quota, riducono la loro consapevolezza situazionale e l'efficacia in combattimento e possono cadere preda del numero crescente di MANPADS ucraini.

Tuttavia, è improbabile che tali critiche siano così fortemente sentite dal VKS o dal Ministero della Difesa russo. Tradizionalmente, i sovietici e ora i russi hanno visto la potenza aerea tattica come subordinata alle forze di terra. Alcuni lo ritraerebbero persino come poco più di un'artiglieria volante. Alla luce di ciò, le perdite subite finora devono essere viste alla luce della campagna complessiva. Se le difese ucraine alla fine cedono al martello contundente dell'avanzata russa, non importa che il VKS non abbia svolto un ruolo essenziale.

Allo stesso tempo, il gioco dei numeri è ancora a favore della Russia e anche le perdite multiple di costosi aerei tattici non avranno necessariamente un impatto significativo sulla capacità del VKS di continuare a combattere. Anche se continua a sostenere il tipo di perdite che stiamo vedendo ora, può mantenere un vantaggio numerico sull'aviazione ucraina potenzialmente per mesi. In effetti, l'apparente volontà dell'esercito russo in generale di mettersi a rischio di sostenere perdite significative di materiale (e personale) ha sorpreso molti osservatori più abituati al "modo occidentale" di condurre una guerra.

D'altra parte, potrebbe anche essere il caso che il Cremlino stia trattenendo il pieno potere d'attacco del VKS fino al momento in cui dovrà concentrare la sua attenzione su incursioni più indiscriminate nelle città ucraine. A quel punto potrebbe persino ricorrere all'uso del "braccio forte del VKS" - finora, non è chiaro se la sua triade di bombardieri a lungo raggio sia stata impiegata persino sull'Ucraina, ma così facendo metterebbe tali risorse a rischio estremo questo volta.

Secondo Bronk, ci sono anche segni crescenti di cooperazione tattica più efficace tra le risorse rotative russe e le forze di terra, che sono probabilmente più significative per il risultato finale rispetto alla potenza aerea tattica ad ala fissa. Allo stesso tempo, il VKS sembra ora prendere il volo sopra l'Ucraina in formazioni più grandi, anche indicativo di una maggiore cooperazione.

Elicotteri delle forze aerospaziali russe, compresi gli elicotteri d'attacco Ka-52, che prendono parte a operazioni notturne a basso livello come parte dell'offensiva in Ucraina:

Qualunque cosa accada in questo conflitto, sembra chiaro che, in un modo o nell'altro, le forze aerospaziali russe saranno a disposizione per contribuire. Sebbene le sue capacità complessive possano essere molto lontane da quelle delle sue controparti occidentali, è chiaro che per il semplice peso dei numeri e del potere di colpire, è ancora una forza da non sottovalutare.

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